慢性發炎是體內祕密殺手

資料來源:時報出版

2010年05月12日

作者:蔡英傑

我們做基礎醫學研究的人,也講時髦、趕熱門。聽到「發炎!」眼睛就發亮。發炎可是近十年,生物醫學最熱門的課題。醫學研究發現,長期慢性發炎,和心臟病、癌症、糖尿病、老年失智症、肥胖……等重要成人疾病,都有密切關係。美國康乃爾大學的納珊教授(Carl Nathan)甚至說:「我們很難找到任何醫療問題是和發炎無關的。」科學家相信,只要能夠抑制身體的慢性發炎,就能有效降低這些可怕疾病的機率。

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圖片來源/Pixabay

發炎本來應該是身體對抗疾病的重要免疫防禦機制。但是,現代人體內的免疫機制經常失控暴走,打擊自己正常的細胞,弄得身體內到處都是戰場,到處都像是有火在悶燒,經常處於慢性發炎的狀態。

二○○四年二月,《時代雜誌》(TIME)出了一本發炎專輯,將發炎形容為體內的祕密殺手(Secret Killer)。在封面大大的寫著:「祕密殺手:發炎與心臟病、癌症、阿滋海默症及其他疾病有驚人的關聯性,我們該如何對抗它呢?」。

 當 細菌或病毒入侵時,免疫系統中,扮演哨兵角色的肥胖細胞,便會釋放出組織胺,啟動防禦機制,把白血球、嗜中性球等送到戰場,分泌自由基、前列腺素及白三烯 素等親發炎性因子,對抗外敵。這些物質會使血管擴張、組織液滲出,並刺激產生痛覺,這就是發炎反應,會引起局部的紅腫熱痛。

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這 些親發炎性因子不但對病原菌有殺傷力,對一般正常細胞也同樣有破壞性。因此在戰爭結束後,免疫系統必須啟動抗發炎機制,釋放出抗發炎性因子,撤離白血球, 同時讓扮演清道夫角色的巨噬細胞,開始清除死亡的病原菌、白血球,同時抗發炎性因子會啟動身體的修復機制,促進細胞再生,修復受損的組織。

上 述發炎機制其實在身體裡面隨時隨地都在進行,親發炎反應與抗發炎反應互相抗衡。有外敵入侵或不知原因的免疫反應發生時,都會啟動親發炎反應對抗,當危機解 除後,抗發炎反應如果不能趕快壓制親發炎反應,急性發炎就會轉為慢性發炎,雖然身體不會有不適的感覺,但是烈火卻在人體中悶燒,慢慢的、不知不覺的攻擊體 內健康的細胞、組織和血管,成了潛伏體內的祕密殺手。

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