彗星為什麼會拖著長長的尾巴?

資料來源:新手父母出版

2009年10月12日

作者:烏爾里希‧沃克

和喬托一樣,耶誕節以後,史黛拉所看到的「她的」星星繪圖,也是一條很長、飄呀飄的彗星尾巴,像一匹奔馳在夜空中的馬。她希望它看起來像伯利恆之星一樣美麗,但彗星不是恆星,即使它們有時被稱作掃帚星。它們不會用自己的力量發光,那些光主要是由冰和岩石構成,彼此融合為幾公里大小的物體。即使這意味著每一顆彗星都近似一座飛行的珠穆朗瑪峰,但以宇宙的比例而言,彗星數量仍是不多。

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圖片來源/pixabay

彗星的軌道是個離心率很大的橢圓,遠遠伸展到太陽系的外圍。只有短暫地靠近太陽,以很短的距離繞過它,然後再度離開,一走就是幾十年或者幾百年,以便在太空中寂寞地再轉一圈。太陽系的邊緣地帶又冷又黑,所以大部分時候彗星無法被看見。

彗星只有在太陽附近時才會發亮,由於它們的表面受到太陽的熱而使冰汽化,冰內的塵粒於是被釋放了出來。這些塵粒掉進一股從太陽那兒發出的微粒電流中,這股電流稱作太陽風,馬上就把塵粒吹走,使塵粒減速並停住。這有點兒像一輛吉普車在炎熱的沙漠風中行駛:它的塵尾在夾帶著捲起來的沙粒的風中變彎了。因為彗星的物質反射著太陽光,我們稱它的「塵尾」是彗星的尾巴(還有第二條、較為黯淡的尾巴),從地球上看過去,直到彗星回到宇宙的深處,並且重新恢復它原來的樣子:一個由冰與岩石組成的小碎塊。

我應該勸史黛拉不要在彗星中選一顆當她的星星,因為彗星的華麗只是一時的,在那之後跟隨而來的,是一趟穿過黑夜的寂寞旅行。

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