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銀河聚集了多少顆恆星?

資料來源:新手父母出版

2009年10月12日

作者:烏爾里希‧沃克

有一天晚上史黛拉來找我:「爸爸,如果我找到了一顆星星,我可不可以哪天飛到它那兒去呢?」

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圖片來源/pixabay

「可惜不行,」我說:「星星非常、非常遙遠。」

「有多遠?」

「不可置信地遙遠,一道光線需要好幾年,才到得了一顆星。」

「一道光線有多快?」

「很快,如果我們能騎在一道光上,一秒鐘就到月球上了。」

「但是已經有人飛到月球那兒去啦!」

「是的,」我說:「但並不是在一秒鐘之內,他們花了四天,也就是大約三十五萬秒;一光年的距離,他們將需要三十五萬年才到得了。最近的一顆恆星—半人馬座α星—距離地球四光年遠,他們將要在路上花超過一百萬年的時間才能到達,人可活不了這麼久。感謝老天。我想,如果必須在一艘太空船裡待上一百多萬年,一定很無聊。」

要清楚地描繪宇宙的距離可是個艱鉅的大膽行為,假使能夠將地球和月球裝進一顆彈珠裡,那麼一光年的距離差不多等於一百五十公里。如果我們將這顆「地球—月球」彈珠放在柏林的亞歷山大廣場上,那麼半人馬座α星就是位於科隆的某個地方—對一艘要花好幾天才能穿越我們這顆「地球—月球」彈珠的太空船來說是相當遠的距離。

銀河系—聚集了超過一千億顆恆星—在非常清澈的夜晚,我們能在天空上辨認出的一條亮帶—直徑大約十萬光年,假如我們把它縮小成像德國一樣的大小,那麼用肉眼就再也看不到我們假設的「地球—月球」彈珠了,我們需要一個非常精良的顯微鏡才能看到它,因為它的直徑將小於千分之一毫米。

但銀河系也只是我們所見宇宙中的一個微小部分。銀河系是星系之一,而與它類似的星系大約有一千億個。若是我們徹底地將整個宇宙縮小到地球那麼大,那麼我們的銀河系大概像一座足球場那麼大。我們肉眼所見的恆星則分布在一個足球大小的範圍裡。而依照這樣的比例,我們的「地球—月球」彈珠便相當於一個原子的大小。

「妳知道,」我對史黛拉說:「一位著名的天文學家曾經說過,星星,就像在一間已經打烊的麵包店裡的鮮奶油小蛋糕,我們站在櫥窗前面,鼻子都壓扁了,卻永遠也吃不到。」

史黛拉鑽進她的棉被裡,說:「唉,你知道,如果我們沒有鮮奶油小蛋糕可吃,可以在超級市場買一包巧克力餅乾,我反而還比較喜歡吃呢!」

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